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Biologa italiana scopre il bruco che mangia la

Ha visto i vermi forare in poco tempo un sacchetto di polietilene, materiale che in natura si smaltisce in pi di 400 anni. Ora si potr individuare l'enzima o il batterio che fa digerire alla larva la sostanza inquinante

di GIULIANO ALUFFI

25 aprile 2017

40,3mila

Federica Bertocchini, ricercatrice italiana del Cnr spagnolo 

ROMA - Il trilione di borse di polietilene (PE) che usiamo ogni anno - intasando le discariche e contribuendo all'aggregazione di isole di plastica in mezzo agli oceani - potrebbe aver trovato la giusta nemesi: un bruco dall'aspetto innocuo, ma assai vorace di quella sostanza cos indigesta e letale per tutti gli altri animali. E' la larva della Galleria mellonella, detta tarma della cera per la sua propensione a cibarsi dei favi. Ad accorgersi che per questo animaletto la plastica un boccone prelibato stata una ricercatrice italiana in biologia molecolare, Federica Bertocchini, affiliata al Cnr spagnolo e oggi all'Istituto di biomedicina di Cantabria, a Santander. "Io in realt mi occupo di biologia dello sviluppo: studio gli embrioni. La scoperta del bruco mangiaplastica avvenuta per caso. Ho l'hobby dell'apicoltura, e l'abitudine - in inverno - di tenere gli alveari vuoti in casa. Nel tirarli fuori per la primavera, l'anno scorso mi sono accorta che erano pieni di questi bachi. Cos li ho ripuliti, raccogliendo i bachi in una borsa di plastica. Qualche ora dopo era gi piena di buchi e le larve libere" spiega Bertocchini, che ha pubblicato il suo studio su Current Biology insieme a Paolo Bombelli e a Chris Howe, entrambi biochimici dell'Universit di Cambridge.

"Paolo ed io ci eravamo conosciuti quando facevamo ricerca allo University College di London, e abbiamo sempre avuto un interesse comune per la biodegradazione delle sostanze inquinanti, in particolare la plastica, dannosa per gli animali e al tempo stesso insostituibile in biomedicina, elettronica, industria alimentare. Cos dopo il momento "Eureka!" davanti alla busta distrutta, gli ho chiesto di partecipare alla ricerca".

La prima domanda che i ricercatori si sono fatti : come riesce la G. mellonella a mangiare la plastica? "Sono animali che si cibano della cera d'api. E la cera un ricco complesso di molecole diverse, che per contiene un legame analogo a quello che sostiene la robusta struttura molecolare del polietilene: una catena di atomi di carbonio che si ripete" spiega la biologa. "Quindi, dal punto di vista evolutivo, ha senso che il baco riesca a nutrirsi di plastica". Il meccanismo metabolico preciso sar oggetto di un prossimo studio. "Per ora con i nostri esperimenti abbiamo capito che la degradazione della plastica non avviene solo per la semplice azione masticatoria - e quindi meccanica - del baco, ma proprio per un processo chimico" aggiunge Bertocchini. "Abbiamo infatti spalmato sul polietilene un impasto di G. mellonella , notando che la degradazione ha luogo". Da un'analisi chimica pi approfondita si potr scoprire l'enzima o il batterio antiplastica nascosto nel sistema digestivo della larva.

L'incertezza deriva anche da una scoperta del 2016: un batterio isolato da scienziati del Kyoto Institute of Technology, l'I deonella sakaiensis , capace di degradare un polimero simile, il polietilene tereftalato (PET) grazie a due enzimi. Che un processo biologico simile sia anche il segreto della tarma della cera? La voracit molto diversa: "L'Ideonella distrugge 0,13 milligrammi di PET per centimetro quadro al giorno, il nostro baco, invece, una quantit quasi doppia di PE ogni ora" spiega Bertocchini.

Se una bottiglia di plastica vive 450 anni

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Applicazioni concrete della ricerca? "Per realizzare una discarica eco-sostenibile ci servir l'agente che degrada la plastica estratto dalle larve, e non quantit enormi di larve vive: anche perch sono dannose per le api, gi in declino mondiale" conclude la biologa. A proposito di precauzioni "verdi": un problema sul tavolo il residuo di questi allegri banchetti di polietilene: "Nel campione di plastica, dopo il trattamento biologico, restano minime tracce di glicole etilenico (sostanza tossica usata negli anticongelanti, ndr)" racconta Paolo Bombelli. "Per ora ci siamo concentrati nello "smontare" il polimero. Il passo immediato ora sar concentrarci a "rimontarlo" in qualcosa di utile o comunque totalmente innocuo".

 

http://www.repubblica.it/scienze/2017/04/25/news/biologa_italiana_scopre_il_bruco_che_mangia_la_plastica_cosi_e_nata_per_caso_la_mia_ricerca_-163836136/

 

 

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